Masgomas-1 tiene nombre de superhéroe, además está en el brazo Escudo-Centauro de la Vía Láctea, a 11.500 años luz de la Tierra. Se trata de un grupo de más de sesenta estrellas jóvenes de gran masa que permanecen unidas por un “súperpoder”: la fuerza de la gravedad. Estas asociaciones de estrellas, cuyos componentes se originaron simultáneamente a partir de la misma nube de gas y polvo por lo que comparten edad y composición química, se conocen como cúmulos estelares.

Hablamos de este cúmulo masivo de 20.000 masas solares porque Masgomas-1 acaba de ser descubierto con observaciones realizadas por el espectrógrafo infrarrojo LIRIS, instalado en el telescopio William Herschel,  en el Observatorio del Roque de los Muchachos (La Palma, Islas Canarias).

Uno cúmulo menos que encontrar, ya que se calcula que se conocen sólo una décima parte de los presentes en la Vía Láctea, cuya formación estelar regulan. Durante largo tiempo se pensó que en nuestra galaxia nacen menos estrellas que las esperadas por sus características. Está resultando no ser así.

Imagen: El cúmulo estelar masivo Masgomas-1 (en falso color). Las estrellas masivas que han sido clasificadas en están señaladas con círculos rojos.
Créditos imagen: LIRIS/Telescopio William Herschel.

Más información:
Descubren un cúmulo estelar masivo cercano a la Tierra – Nota de prensa IAC
Discovery of a young and massive stellar cluster (en inglés) – Artículo en Astronomy&Astrophysics
Son catorce estrellas de veinte masas solares
 

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Annia Domènech es Licenciada en Biología y Periodismo. Periodista científico responsable de la publicación caosyciencia.

Una avance del futuro de nuestro Sistema Solar

Annia Domènech / 04-05-2012

Oxígeno, magnesio, hierro y silicio, los elementos químicos que constituyen un 93% del planeta Tierra han sido encontrados en el polvo que rodea a cuatro enanas blancas. Sus atmósferas han sido estudiadas con el telescopio espacial Hubble, que también ha revelado una débil proporción de carbono, similar a la presente en los planetas rocosos del Sistema Solar. La hipótesis propuesta para explicar estos datos es que estas viejas estrellas habrían tenido exoplanetas en órbita. Las observaciones del Hubble muestran la fase final de la muerte planetaria, cuando todavía hay restos zambulléndose en las enanas blancas atraídas por su enorme gravedad. Algunos científicos piensan que están viendo un avance de lo que ocurrirá en nuestro propio Sistema Solar.

Imagen: Visión de artista que muestra una enana blanca en el centro de lo que fue un sistema planetario hacia el interior del cual se precipitan los restos de los exoplanetas.  
Créditos imagen: Mark A. Garlick/ space-art.co.uk / University of Warwick

Más información:
Four white dwarf stars caught in the act of consuming ‘earth-like’ exoplanets (en ingles)
Dos interesantes enanas
Imaginando mundos

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Annia Domènech es Licenciada en Biología y Periodismo. Periodista científico responsable de la publicación caosyciencia.

La luna Febe, ¿parecida a un planeta?

Annia Domènech / 02-05-2012

El análisis de datos obtenidos por la sonda Cassini y de modelos por ordenador parece confirmar la hipótesis de la naturaleza planetesimal de Fede. Se piensa que los planetesimales, cuerpos sólidos parecidos a asteroides, son los ladrillos a partir de los cuales surgieron los planetas. 

Descubierta en 1898 por William Pickering, esta luna de Saturno destaca incluso entre las muchas y diversas que posee el planeta anillado por sus peculiares características. A diferencia de sus “colegas”, no se habría formado a partir del gas y polvo presentes en el ecuador de Saturno, sino en el Cinturón de Kuiper, situado más allá de Neptuno, y habría sido capturada por la gravedad saturnina cuando se acercó más de lo prudente.  También habría sido capaz de evolucionar desde su formación en los comienzos del Sistema Solar, que tiene 4.500 millones de años: caliente en sus comienzos, en los que ya presentaba una forma prácticamente esférica, se enfrió con el paso del tiempo. Su densidad es parecida a la de Plutón y presenta una inusual órbita retrógrada con un giro cuya inclinación es de 175º respecto al planeta. Una luna a contracorriente que todavía puede deparar muchas sorpresas.

Imagen: Composición de dos imágenes de Febe tomadas por la nave Cassini en junio de 2004 a una distancia de 32.500 km.  
Créditos imagen: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Más información:
Cassini Finds Saturn Moon has Planet-Like Qualities (en inglés)
Las lunas oscuras
Saturno, una joya celeste

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Annia Domènech es Licenciada en Biología y Periodismo. Periodista científico responsable de la publicación caosyciencia.

Cuando deciden explotar el espacio

Anthony Baillard / 30-04-2012

La empresa Planetary Resources Inc, fundada por James Cameron y Larry Page (Google) se propone encontrar en el espacio los recursos que van a faltar en la Tierra en los próximos años. La ambiciosa misión quiere extraer materiales como hidrógeno, agua o platino de los asteroides que pasan cerca de nuestro planeta. Por lo que parece serían más fáciles de alcanzar que la propia Luna.

Parece ciencia-ficción y hoy en día lo es. La misión científica más parecida se llama Deep Impact, de NASA; y occurió en 2005. Una parte de la sonda fue lanzada contra el cometa Tempel 1 para estudiar la composición de su núcleo durante el impacto y después. Fue bastante díficil orquestar el "accidente" con un cometa de 14 kilómetros de longitud. Imagínense ahora enviar una sonda a la superficie de un asteroide de unas centenas de metros para extraer materiales y traerlos de regreso a la Tierra. Las sondas espaciales de Marte son un ejemplo de la dificultad de un proceso comparable.

Otro tema es lo que se esconde, y bastante mal por cierto, detrás de un mensaje humanista: un evidente interés empresarial. ¿Se volverá el espacio un supermercado? ¿Podrá buscarse un poco de "asteroxigeno" en Google Search?

Imagen: Fotograma del vídeo de presentación del proyecto
Créditos imagen: Planetary Resources Inc.

Más información:
Página web de Planetary Resources
Página web de la misión Deep Impact

Enlace interno:
De impacto

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Anthony Baillard es Ingeniero Informático y Doctor en tratamiento de imágenes e inteligencia artificial.

Espacio sideral

Anthony Baillard / 26-04-2012

Espacio sideral (Outer Space) es el título de un vídeo compuesto por centenas de imágenes tomadas por las sondas Cassini y Voyager de NASA.

Este trabajo titánico muestra los movimientos internos de los anillos de Saturno, la atmósfera de Júpiter, el ballet de los satélites... ¡y todo esto en alta calidad!

Imagen:  El planeta Saturno
Créditos imagen: NASA/Sander van den Berg

Más información:
Ver el vídeo en Vimeo

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Anthony Baillard es Ingeniero Informático y Doctor en tratamiento de imágenes e inteligencia artificial.