John Beckman

31-12-2010

John Beckman
John Beckman en el jardín del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC).
Foto: Miguel Briganti (SMM/IAC)

¿Por qué es usted astrofísico?
Quise ser astrónomo desde los tres años (literalmente). Durante mis estudios habría podido seguir otras ramas de la Física en algunos momentos, pero al final mi primer amor triunfó. Normalmente un investigador tiene mucha curiosidad respecto a cómo funciona el mundo y, según su historia personal, la dirige hacia una especialidad u otra. Esta motivación general incluye la motivación por la Astrofísica.

¿A qué edad y en qué circunstancias escogió esta profesión?
Bueno, en la práctica con veinte años al escoger hacer la tesis en Astrofísica, pero era un astrónomo aficionado activo desde la niñez.

¿Qué investiga?
Investigo la estructura, evolución y formación de las galaxias

¿Qué instrumentación requiere?
Aparte de los telescopios de La Palma, con sus cámaras fotométricas, y sus espectrógrafos generales, en mi grupo hemos desarrollado un instrumento especializado, GHaFaS, para medir los campos de velocidad internos de las galaxias y así dilucidar su dinámica. Pero hoy día un astrofísico observacional combina información en todas las longitudes de onda, desde las más largas (radio) hasta las más cortas (rayos X y rayos gamma), para investigar el comportamiento físico de los objetos. Mis estudiantes de tesis utilizan mucho los archivos del Telescopio Espacial Hubble, y del cartografiado Sloan, además de los instrumentos en los telescopios del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Chile. Y hemos empezado a usar OSIRIS en el Gran Telescopio CANARIAS.

¿En qué consiste una jornada laboral estándar?
No hay jornadas laborales estándares en la investigación. Sin embargo, normalmente trabajo en el ordenador durante una buena parte del día, salvo cuando estoy discutiendo con un estudiante o un postdoc. Una parte importante de mi trabajo consiste en escribir artículos y propuestas de observación o de proyectos de investigación. También hay que planificar las observaciones y la construcción e implementación de nueva instrumentación. A veces voy a observar, pero admito que en muchas ocasiones los estudiantes y postdocs realizan las observaciones. También voy a congresos, o los organizo.

Díganos un descubrimiento que culminaría, de tener lugar, su carrera profesional.
No citaré un descubrimiento sino un logro más bien técnico. En mi grupo hemos trabajado durante varios años en un método nuevo para medir distancias en el Universo. Todavía no está perfeccionado, pero promete. Dada la importancia fundamental de la distancia como parámetro físico en la Astrofísica, me daré por satisfecho si podemos determinar la bondad del método durante mi carrera.


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El entrevistado

Doctor por la Universidad de Oxford, actualmente es Profesor de Investigación del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) e investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC). A lo largo de su carrera ha sido Profesor Titular de Física en la Universidad de Londres y ha trabajado en la Universidad de California, el Instituto Tecnológico de California (Caltech) y la Agencia Europea del Espacio (ESA). Asimismo fue editor científico de la revista europea Astronomy and Astrophysics y es miembro fundador de la Sociedad Española de Astronomía (SEA).

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